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用合作与牺牲建立起来的蚂蚁王国

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它不仅出现在路边,树皮周围和学校操场,虽不情愿,甚至在家里也能看到它的身影,那就是蚂蚁。因为它是生活中常见的小昆虫,往往会受到人们忽视,但别看它不起眼,蚂蚁可是从中生代白垩纪开始就在地球上生活了,历史可谓相当悠久。

像巨天牛、蜣螂等蚂蚁的远亲都面临着灭绝危机1,但蚂蚁在地球上繁殖的数量至少达1京只左右。据说有记载的蚂蚁种类约有5千种,若加上未被记载的种类,就多达1万5千种。所以它并不是因体格小就可以被忽视的存在。爱德华·威尔逊等生物学家们毫不犹豫地说,蚂蚁是“地球的征服者”、“地球的支配者”。

1. 环境部,2018年濒临灭绝危机的野生生物目录变化现状。

蚂蚁如此繁盛的秘诀是什么呢?让我们一起走进日常生活中常被忽视的蚂蚁们的世界一探究竟吧。

蚂蚁的分工制度

假设你是蚂蚁王国的一只蚂蚁。在平静的日子里,突然有敌人横闯洞口,大肆搅乱了栖息地。这时应采取怎样的行动呢?这取决于你是哪种蚂蚁。因为所有蚂蚁都有明确的分工。蚂蚁繁盛的原因,也要归功于它们分工合作所产生的庞大力量。

在蚂蚁社会中,最引人注目的是它们的繁殖分工。只有作为繁殖阶级的蚁后负责产卵,而身为劳动阶级的工蚁们会负责其余的一切工作。公主蚁(也就是准蚁后)同雄蚁一样,会度过一段为婚飞2储备力量的时期。

2. 在一定的气象条件下,像蜜蜂、蚂蚁之类的雄性与蜂后或蚁后齐飞交配的事。

有些蚂蚁劳动一辈子,有些则是吃饱就离开家,如此奇特的分工貌似不公平,但这在凶险的生态环境中是相当经济的生存方式。其他独自完成生产、育儿、喂食的动物们,直到培育出新一代,会历经漫长时间,风险也很大。相反,蚂蚁们则是分阶段迅速处理各自分担的工作,因此能够使效率最大化。况且同一项工作由众多蚂蚁同时进行,就算哪里出了问题,也不会影响总体进程。这如同工厂的流水线。不禁感叹,这小小的身躯中怎会生出如此惊人的智慧。

就如经营一个家庭也需要做很多事,蚂蚁王国的工人们也有许多事情要做。工蚁们是如何分担那么多工作的呢?虽然不同种类的蚂蚁有所区别,但一般都会随着年龄的增长,负责不同类型的工作。很小的时候,会在蚁后身边打杂,稍微长大后则照看卵或小幼虫。到了青年期就作为保姆工蚁开始正式照顾大幼虫和蛹。进入壮年期时从洞穴外寻找食物或挖新的洞穴,继续担任工蚁的职责。此外还有比工蚁体型更大且头和上颚发达的兵蚁。兵蚁正如其名,是保护王国、防备敌人的强壮的士兵。

照看虫卵的工蚁
切割并搬运树叶的切叶蚁

比人类更早开始种植的切叶蚁,将分工做到了极致。用切割的树叶来种植蘑菇的切叶蚁中的工蚁们,从出生开始就分为四个阶级。体型最大的蚂蚁为兵蚁;体型最小的蚂蚁是照顾幼虫和菌托的园丁蚁。中型蚂蚁负责切割和运输种植所需的树叶,而比这稍小的蚂蚁作为哨兵粘在叶子上,负责护卫中型蚂蚁不被寄生蝇攻击。神奇的是,所有蚂蚁都忠实于与生俱来的使命,而且由此发挥的力量更为惊人。一个切叶蚁群挖采的土量平均为20立方米,其重量大概是44吨。拿人来作比方,相当于堆砌万里长城,因此相对这微小的躯体来说,真是惊人的威力。

蚂蚁们的分工体系,在危机时刻更显卓越。重新设想一下前面提到的状况吧。若你是兵蚁就会攻击入侵者;若是保姆工蚁就会叼起幼虫将其隐藏在安全地带。你也有可能是一只修理破损蚁巢的工蚁。像这样,在蚂蚁们的社会中,各尽其职就是团结成一体之路,也是保护成员的生存之路。

为群落做出的牺牲

大部分工蚁们会为了群落尽职尽责地工作,也有些担负比较特别任务的蚂蚁,会超越忠心,展现美丽牺牲的一面。

蜜罐蚁

生活在美国西南部和澳大利亚沙漠地带的蜜罐蚁就是其中一类。让人联想到著名角色的这特别的名字,貌似源于一些工蚁的角色。它们将同伴们带来的蜜储存在蚁腹中,并倒吊在洞顶。勤劳的工蚁们不断地取来蜜,而贮存蜜的工蚁们的肚子会被撑到比头大好几倍。在难以支撑身体的时候,终于有蚂蚁来触碰了触角。这是同伴发出的“饥饿”信号。这时就会临时下来,把贮存的蜜喂给它。这是为了能在长期缺少食物和水的沙漠存活下来,献出自己的身体作食物储存室的行为。

在大树上钻洞生活的龟蚁,为了完美地防御那些虎视眈眈觊觎蚂蚁王国的入侵者,身体还发生了进化。龟蚁中的兵蚁拥有扁平的头部,它们用头部将洞口堵得严严实实,终日站岗守护。若洞口太大,就会有好几只蚂蚁紧贴着守住洞口。同群落的蚂蚁用触角触碰,就给开门,但绝对不给其他蚂蚁开门。日复一日地坚守在同一个岗位上,那忠心真是了不起。

生活在马来西亚带雨林的木蚁中的兵蚁,展示出了极致的牺牲精神。有些蚂蚁在受到攻击时会使用毒液,木蚁就是其中之一。其他蚂蚁用毒针向敌人注射毒液,但与此相反,木蚁会使用“自我牺牲”的独特攻击方式。那就是爆破自己装有毒液的蚁腹。爆破出来的粘稠的毒液会粘住周围的敌人,而自己也结束了生命。

工蚁们的献身

巩固蚂蚁王国的第一步,取决于首批出生的工蚁与蚁后的关系维持得有多么紧密。结束婚飞后,成为只身一人的初代蚁后,为了更快更安全地养育幼虫,不出门也不进食。这时,最先成长起来的工蚁,就要勤劳地觅食并喂给蚁后。若首批工蚁死了,蚁后就会因持续不断地产卵及能量消耗,最终丧命。而后其余的工蚁们也支撑不了多久就会死去。像这样,初期的工蚁和蚁后有着密不可分的关系。

不仅是蚁后,所有蚂蚁直到成长为真正的成蚁为止,都需要工蚁姐妹们源源不断地帮助。刚从卵里孵化出来的幼虫没有腿,也没有行动能力。工蚁姐姐用嘴叼住在原地微微颤动的幼小弟妹们,帮助他们移动,并给他们喂食。进化为成虫,需要蜕皮时,也因自身力量无法撕开厚皮,而由工蚁在外边帮着撕开。这样成长起来的工蚁们,又开始照顾下一批工蚁。在这里能够看到奉献一生的工蚁姐妹们对后代的爱。

伊索寓言《蚂蚁和蚱蜢》中的蚂蚁,没有吃喝享乐或在树荫下休闲,而是为了贮存丰足的粮食,殷勤劳动的昆虫。实际上蚂蚁们不会冬眠,因此要在夏季储备充足的粮食。虽然在寓言中没有特别描写这个部分,但工蚁们离家觅食并不是简单的事。分布在美国西部的收获蚁属科的收割机蚁,在觅食时经常与附近的蚂蚁们争斗。在为占领更好的食物而展开的激烈争战中,每小时会有6%的蚂蚁战死。此外还有很多蚂蚁在觅食途中因遭受捕食者的袭击或迷路而死。

除了物种特性上的特殊情况外,所有工蚁都是从一个蚁后生出来的女儿们。它们放弃生育自己的后代,一生只为帮助母亲和弟妹们而尽职工作。也许“工蚁”的称呼正是由此得名。从生物学角度的本性来看,动物们都是为了留下自己的遗传基因而特别致力于繁殖,由此看来工蚁们的献身精神达到了超越本性的水平。

蚂蚁王国的核心,蚁后

蚂蚁王国的最高统治者是蚁后。也许会因为带着“女王”的称号,而误解为只下命令的独裁者,但看蚁后的实际生活并非如此。

一只公主蚁从试图成为蚁后的那一刻开始,就伴随着数千只蚂蚁的死亡。一直等待着繁殖期的公主蚁和雄蚁们,会为了寻找配偶而爬行或飞行。然而像鸟、蜻蜓这类的捕食者们,也在伺机等候着食物成群飞来的这时期。很遗憾,大部分蚂蚁们会在此过程中被吃掉,或掉入水中死去。

用积蓄的能量迅速飞行而存活下来的新蚁后,还有另一道关卡在等待着它。那就是避开捕食者的视线,在适宜的场所安家。然而在林中的枯树、城市的小巷直到小区停车场,很难找到没有蚂蚁生活的地方。好不容易降落后发现,不慎闯入了已经有主人的地盘,就会连产卵的机会都没有而牺牲,这样的情况也比比皆是。不同种类的蚂蚁有所不同,一般来说蚁后成功建立王国的概率是500-10000只中之一。

历经艰辛落脚的蚁后,首先用中足和后足摘掉翅膀。在还没有工蚁,出去觅食也很危险的时期,将再无用武之地的翅膀肌肉或腹部的脂肪组织分解制造养分。像这样用自身制造的分泌物,通过唾腺喂给幼虫。这与只顾进食、无所事事的公主蚁时期完全相反。随着工蚁数量的增多,蚁后终于可以从育儿的工作中腾出身来,然而因为一直没有进食,已是筋疲力尽。从此以后,吃着工蚁们带来的食物,终其一生竭力完成繁殖任务。

乍看蚁后,似乎是受着侍奉安逸度日,然而终其一生只为产卵繁衍的那模样何其可怜。虽被称作蚁后,却不是凌驾于百姓之上的王。而是亲自建立并操持家室;为养活幼崽,献其一生的母亲。

如此建立起来的蚂蚁王国,会一直延续到蚁后寿命完结,最后的工蚁完成工作为止。那期间会有众多公主蚁和雄蚁出生,展开生存竞争。若它们成功,就能再建立起一个了不起的蚂蚁王国。

包括人类在内,在如今的地球生态系统中能够成功立足的生物们,都是建立高度发达体系的社会性动物。有组织的分工,为了生存的而激烈斗争等,蚂蚁社会与人类社会有着太多的相似之处。从中生代直到今日,一直伴随着蚂蚁种群的合作与牺牲精神,这是不是我们人类也要效仿的一面呢?

懒惰人哪,你去察看蚂蚁的动作,就可得智慧。蚂蚁没有元帅,没有官长,没有君王,尚且在夏天预备食物,在收割时聚敛粮食。 箴6章6-8节

参考
崔在川,《发现蚂蚁帝国》,科学书籍,1999。
韦尔特·维尔多布勒、爱德华·威尔逊,《蚂蚁世界之旅》,李秉勋(译),凡阳社,1996。
南相浩,《人类社会的缩小版蚂蚁世界》,《东亚科学》1994年09期。